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小行星Bennu为何定期向太空抛射粒子?



美国宇航局的OSIRIS-REx小行星探测器已经发现小行星Bennu将自己表面的碎片抛向太空。这些 “粒子抛射事件”经常发生,美国宇航局的科学家们已经发现了300多次。科学家们希望在未来找到一个解释,说明为什么会发生这种情况,以及表面或下面的什么过程在驱动它。

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美国宇航局的小行星探测器OSIRIS-REx已经围绕被称为Bennu的巨大太空岩石飞行了近两年。在此期间,它对这颗小行星进行了许多有趣的观察。首先,它的表面充满着大量粗糙且密集的碎石,这对科学家来说是一个意外的发现。

现在,美国宇航局透露,这颗小行星的表面其实正在脱落。这块岩石定期从其表面释放物质,科学家们已经观察和跟踪这些物质一段时间了。这些粒子是以爆发的方式出现的,科学家们一直渴望了解这些看似随机的喷射背后的原因。

Bennu所脱落的粒子几乎完全是在意外中发现的。在一些例行的观测中,研究人员注意到,在Bennu周围的空间中,有一些不应该存在的东西。我当时看着这些图像中的星体图案,心想,’我不记得那个星团了’,”新研究论文的主要作者Carl Hergenrother在一份声明中说。“我只注意到它,因为有200个光点,那里应该有大约10颗星星。除此之外,它看起来只是天空中密集的一部分。”

在仔细观察之后,科学家们很快意识到,他们所看到的神秘 “星星”其实是小行星本身的一小部分。那么问题是,这些粒子为什么会漂浮在太空中,它们又是如何逃离Bennu表面的呢?

“我们认为,Bennu的巨石覆盖的表面是小行星的重要发现,但这些粒子事件绝对让我们感到惊讶,”OSIRIS-REx首席研究员Dante Lauretta说。”我们花了一年的时间来调查Bennu的活动表面,它为我们提供了一个非凡的机会来扩展我们对活动小行星行为的认识。”

根据美国宇航局的说法,OSIRIS-REx团队已经观测到了多达300次来自小行星表面的“粒子抛射事件”。这些粒子非常微小,使得它们很难被追踪,但科学家们一直在尽力弄清楚发生了什么,同时也在控制自己对新发现的兴奋。

“有一个粒子下来后,撞上了一块巨石,然后又回到了轨道上,”Hergenrother出。“如果Bennu有这种活动,那么很有可能所有的小行星都有这种活动,这真的很令人兴奋。”