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科技報導

十多年前的遺憾 BBC差點做出另一個Netflix



BBC 曾有機會阻擊 Netflix。 2007 年,在 Netflix 推出流媒體視頻服務之前,BBC
就已經孵化了一個代號為“袋鼠”的流媒體項目,計劃集英國三大電視台的內容力量,打造英國的次世代流媒體視頻服務。但這個項目遭到了監管機構的封鎖,最終被長期擱置。

相關人員從未在公開場合談起這個項目。直到本月初,英國文化部長 Nicky Morgan 警告 BBC 在目前的市場環境下必須作出改變,否則將被歷史所淘汰。

BBC 用公開聲明的方式尖銳回復了部長的言論,表示他們早在十年前就曾計劃創新,但被政客阻止。

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英國版 Netflix

BBC 是全世界最早擁抱互聯網的電視網之一。

2007 年,它推出了一個名為 iPlayer 流媒體服務,用戶可以通過 iPlayer 在電腦上收看 BBC 的電視節目,“補看”落下的球賽、電視劇等節目。

第一版 iPlayer 開發結束之後,BBC 技術和新媒體總監 Ashley Highfiled 立刻意識到網絡流媒體技術不能只用來“補看”電視節目,流媒體很可能會有一個更廣闊的未來。他希望藉助互聯網,打造一個更完善、商業前景更廣闊的產品。

在與另一家店電視網 ITV 的戰略主管會面之後,Highfiled 心中的藍圖漸漸清晰起來。他們計劃集合BBC、ITV 以及另一家電視網Channel 4(4 頻道)的優質原創內容,再想辦法談下一些好萊塢電影的版權,將這些內容打包在一起通過互聯網,以流媒體形式分發,項目代號為“袋鼠”。

2007 年,互聯網產業泡沫破裂的陰霾還沒有完全過去。那是 iPhone 才剛剛誕生的時代,要開發一個網絡流媒體平台,三家傳統電視網面臨著巨大的挑戰,內部阻力也很大。 BBC 早幾年開發 iPlayer 時就並不順利。過程中有內部員工都對這個項目表達了自己的不理解,認為沒人會在低分辨率的電腦屏幕上觀看電視節目。也有人擔心流媒體業務的開展,會影響到 BBC 的電視主業。

所以 BBC 決定和 ITV、Channel 4 合資成立一家新公司。考慮到之前就有開發 iPlayer 的經驗,加之在電視行業裡的優勢,BBC 理所當然地成為了項目的主導方。出身 BBC 的 Highfield 也得以擔任公司 CEO,開始基於 iPlayer 的技術棧,打造“袋鼠”服務。

Highfield 組建了一支不大的團隊,在幾十個外包人員的協助下,完成了“袋鼠”的產品開發,並開始和一些內容提供方洽談版權事宜。一切蓄勢待發。

之後回憶起這段經歷,Highfield 表示自己從 iPlayer 的開發中吸取了很多經驗,使得“袋鼠”在測試階段的產品體驗就已經非常好。

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莫須有的“壟斷”罪名

2008 年,雖然 Netflix 已經推出了自己的流媒體服務,但這項業務還處於一個“測試”階段,只提供給已經訂閱了租碟服務的用戶,也沒有進入英國市場。對 BBC 來說,這是“袋鼠”上線的最佳時機。

正當一切準備就緒,“袋鼠”卻被英國政府叫停了。準確地說,是英國政府下屬的“競爭監管委員會”,受當地消費者保護機構的要求,開始調查這個項目。該部門的職責是調查各種企業併購案以及新公司的背景,防止企業通過這些手段過分支配市場,造成壟斷。

三家英國電視巨頭聯合創建一個視頻點播平台,這件事看起來的確很可疑。特別是在移動互聯網席捲全世界的前夜,很少有人能洞悉未來的發展趨勢。針對此案,英國競爭監管委員會專門成立了一個調查小組,但小組成員中並沒有人具備媒體或互聯網行業背景。

與此同時,這三家電視台的競爭對手也開始從中做梗。包括天空電視台在內的其他電視網,開始向政府進行遊說,表達它們對“袋鼠”項目的擔心。

在展開調查的半年時間裡,Highfield 一直試圖向調查小組解釋,傳統電視台,即使擁有巨大的市場份額,在互聯網領域裡還是相對“無力”的。他在之後接受采訪時表示:“我們與他們(指調查小組)花了很多時間討論這個問題,但他們顯然不了解蘋果智能設備、線上流媒體平台的巨大能量,不理解傳統電視台在這個領域面對的競爭對手有多麼強大。”

2009 年2 月,負責調查此案的小組得出結論,認為參與“袋鼠”項目的三家電視台在媒體領域佔有巨大市場份額,具有壟斷英國視頻點播市場的可能,直接從監管層面叫停了這家合資公司。

歷史走向了另一種可能。

十年之後

“袋鼠”項目被調查的幾乎同時,Netflix 將流媒體服務獨立出來,並開始將流媒體作為自己的主業。

2009 年,“袋鼠”項目被扼殺後不久,Netflix 流媒體訂閱用戶開始激增。一年後,Netflix 啟動了自己的國際化腳步,進入加拿大市場。 2012 年,Netflix 進入英國市場。

直到 2017 年,Netflix 已經席捲全球之後,BBC 和 ITV 才終於建立了流媒體平台 Britbox。 Britbox 其實就是基於“袋鼠”項目發展而來,只不過晚了 10 年。今天,現在每一家媒體巨頭都想打造自己的流媒體服務,Britbox 不可能像 10 年前那樣“輕易”談下好萊塢電影的版權,也幾乎無法與坐擁 1.67 億付費用戶的 Netflix 抗爭。

面對這個問題,BBC 內部人士表示,如果十年前“袋鼠”項目順利推出,Netflix 永遠不可能獲得像今天這麼大的市場份額,至少在英國不會。而且如果“袋鼠”項目取得一定的成功,它還會吸引更多電視台加入其中,英國的流媒體視頻市場,不會像今天這樣“四分五裂”。 “袋鼠”至少可以集合英國本土的大部分電視節目,成為一個更專注於迎合英國觀眾口味的流媒體平台。

“袋鼠”項目被砍之後的十年裡,Netflix 買下了不少英國節目的版權,包括 BBC 的著名電視劇《福爾摩斯》(Sherlock)。它還徹底買下了 Channel 4 的迷你劇《黑鏡》(Black Mirror),並續拍到了第五季。

Ashley Highfield 在袋鼠項目夭折後不久就離開 BBC,成為了微軟的英國區總經理。三年後,Highfield 徹底退出科技行業,現在他是一家豪華遊艇公司的董事長。