Rocket Lab 將為NASA 的火星任務打造一對小衛星


火箭實驗室火星衛星

火箭實驗室

說到Rocket Lab,大部份的人應該第一個想到的是他們的Electron 火箭,但其實Rocket Lab 早在2019 年就發表了小型衛星平台Photon,整合了動力、電力、儀態控制、甚至是數據傳輸等多個系統,作為其他單位打造自己的衛星的基礎。如今Rocket Lab 為Photon 找到了一個大主顧,將以該平台為NASA 打造一對名為ESCAPADE(Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers)的火星探測器,研究太陽風是如何與火星大氣互動,並進而影響火星氣候。

两个 Photon 卫星分别暱称为「Blue」和「Gold」,採用 Rocket Lab 自家的 Curie 引擎、星空定位仪、反应轮、宇宙导航系统等设备,并由 NASA 提供实验用的器材。它预定将在 2024 由 NASA 提供的商用火箭上发射,并在抵达火星后进行为期一年的观测任务,不过首先要先在本月稍晚通过设计评估,并且在 7 月通过最后确认才行。

ESCAPADE 是NASA SIMPLEx(Small Innovative Missions for Planetary Exploration)計畫當中的三個探測器中的一個,這個計畫主攻質量在180kg 以內的小型衛星,以火箭共乘或做為其他任務的附屬品發射,降低成本。它們通常研究的範圍會比較專一,任務時長也會較為短暫。

这对 Rocket Lab 来说,倒是个意外的突破口。到目前为止 NASA 与民间的合作,主要还是限制在火箭载具及载人舱等方面,而 Rocket Lab 则是成功地提供了一个卫星套件,让 NASA 可以更快、更便宜地製作探测器。虽然不是火箭发射业务,不过 Rocket Lab 这倒也是拿到政府合约了呢。

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