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河馬的漫遊之謎:水源減少群體中不安情緒日益加重



據國外媒體報導,河馬有著超越汽車的體重和一對碩大的門牙,堪稱地球上最危險的動物之一。但事實上,河馬遠比看上去脆弱:棲息地的縮減、氣候變化、水的大量流失……這些都對生活在非洲河流中的河馬造成了嚴重威脅。作為地球上體型最大的動物之一,河馬對我們來說仍然頗為神秘。科學家對它們的漫遊行為還不夠了解,甚至不清楚它們是否會四處漫遊。

為此,一群研究人員對非洲的河馬展開了深入研究,並就河馬的漫遊行為發表了一系列研究結果。他們的發現令人十分憂慮:河馬需要水才能生存,尤其需要讓皮膚保持濕潤,但水在不斷減少,導致河馬群體中的不安情緒日益加重。

這些研究人員在坦桑尼亞的魯阿哈河流域展開了調查。他們先用鎮定劑槍擊中河馬,然後一路尾隨、直到它們徹底暈倒,再在它們的腿上戴上防水追踪腳環。 (這些追踪環不能戴在脖子上,因為河馬的脖子其實比頭要粗。)

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研究人員將這些被注射了鎮定劑的河馬分為三類:體型較大、在族群中占主導地位的雄性河馬;體型較大、即將成熟、但仍聽命於第一種類型的青年雄性河馬;以及體型更小、地位更低的雄性河馬。通過追踪每一類河馬的行動路徑,研究人員發現,河馬的漫遊不僅取決於哪裡有水、還取決於每一類河馬之間的相互影響。他們並未研究雌性河馬,因為雌性河馬的行動規律很容易預測:雄性河馬總希望雌性待在自己附近,所以雌性河馬通常不會出去四處漫遊。

研究人員發現,占主導地位的雄性河馬通常會找一個水池、然後一直待在裡面,即使裡面的水開始變乾,它們也不會離開。較小的雄性河馬則會安靜地待在它們周圍。即使當水源非常有限時,它們的活動規律也很類似占主導地位的雄性河馬,因為後者不認為這些小河馬會對自己構成威脅,所以允許它們待在自己的水池裡,就像對待雌性河馬一樣。

但對於即將成熟、體型較大的雄性河馬來說,情況就完全不同了。它們打不過占主導地位的雄性河馬,會被趕出水池,然後朝河流上游漫遊而去,尋找更佳的水源和領地。在非洲的旱季,這種“內訌”會更具爭議性,因為水更加有限,食物也會變得更加稀少,假如青年河馬不得不漫游到別處,就要耗費掉寶貴的能量,並且一路上還要不斷和地位更高的雄性河馬鬥來鬥去。

這些青年河馬的命運對整個物種來說都十分重要,因為它們總有一天會取代目前的主導者、成為下一代領導族群的雄性河馬。因此,假如它們遭遇了很多額外壓力的話,就會對族群產生嚴重影響。

研究人員表示,研究這些規律既有趣又有意義,因為在保護野生動物時不能一概而論,每種生物都有自己的獨特之處。