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空客将继续为ESA开发火星取样车



欧洲宇航局(ESA)已同空客航天防务公司签订了一项合同,以继续研发下一阶段的先进型“样品提取火星车”。这项研究旨在收集火星上的岩石和土壤样本,并将之送回地球。与此同时,美国宇航局(NASA)正准备用 Atlas V 运载火箭,将毅力号火星车从卡纳维拉尔角送往火星。

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想象图(来自:NASA / Caltech-JPL)

自好奇号在火星上顺利着陆之后,人类对于这颗红色星球的兴趣已变得渐浓,而毅力号将首次前去采集岩石和土壤样本,并将之送回地球。

据悉,毅力号将使用特殊的金属密封管来钻探样品。而空客新研发的取样车(Sample Fetch Rover)定于 2026 年搭乘 NASA 的星际顺风车,并于 2028 年在火星着陆。

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火星取样返回流程的信息图(来自:ESA)

与毅力号相比,Fetch 的体型更加小巧,并且只配备了四个车轮(而不是六个)。空客称这么做可简化结构,使之跑动更加轻盈,而不至于陷在沙砾中。

在抵达火星地表之后,Fetch 将沿着毅力号的路径,每天平均行驶 200 米(660 英尺),并持续六个月的时间。

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取样车想象图(来自:NASA)

在计算机视觉算法的帮助下,取样车将检索毅力号留下的 43 根样品管。机械臂可收集多达 36 根样品管,并将之放置在特殊的储罐中。

按照返回流程,它将与着陆器会合,然后通过第二条机械臂将样品从火星车上取下,并转移到即将升空的返回舱中。

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取样车和一辆菲亚特 500 差不多大(图自:ESA)

在将样品发射到火星轨道之后,它将与 ESA 的返地轨道器(Earth Return Orbiter)朋友。如果一切顺利,它将于 2031 年在犹他州降落,把火星上的样品正式带回地球。

据悉,取样车项目始于 2018 年 7 月的 Stevenage 。当时空客公司开发了基于特定算法的可抓取样品管的机械臂。随着火星车探索范围的扩大,未来其动力系统也将继续得到改进。