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火箭實驗室首席執行官談論計劃於2023年訪問火星以尋找生命



上週,天文學家發表了一項研究,該研究對尋找地球以外的生命具有深遠的影響,揭示了在金星大氣中發現的磷化氫氣體。 對於Rocket Lab而言,這一發現再及時不過了,該公司在短時間內就展示了令人印象深刻的商業發布能力。但是現在它看起來更遠了,包括計劃在2023年對維納斯進行私人訪問的計劃。

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《新地圖集》最近採訪了Rocket Lab首席執行官Peter Beck,並談到了該公司的未來計劃以及他計劃用來探索金星的機械。 自從2018年初首次進入軌道以來,火箭實驗室就掀起了太空遊戲的熱潮。 它的電子火箭已經將衛星送入了NASA,DARPA和美國空軍的軌道,該公司最近開始測試恢復方法,以實現第一階段的增強恢復。

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火箭實驗室還迅速擱置了7月的發射台故障,於8月恢復運行,然後在本月初首次發射了自己的內部製造的衛星。 該光子航天器旨在為小型衛星提供導航和通信支持服務,還可以用作功能齊全的航天器,能夠執行自己的星際任務。 最近,火箭實驗室還贏得了一項合同,為NASA的Capstone登月任務提供發射服務,其Photon平台將用於將“立方體衛星”送入月球軌道。

在這一切發生的同時,火箭實驗室團隊一直在為金星的探索任務做安靜的準備。 因此,當科學家上周宣布研究金星上可能存在的生命跡象時,火箭實驗室團隊發現其項目特別適合探索金星的奧秘。

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以下是新地圖集和貝克之間就該主題進行的對話的記錄:

新地圖集:顯然,在金星大氣中發現膦是一個重大事件。 您如何看待這個新聞?

貝克:很長一段時間以來,人們一直認為金星的大氣中可能存在某種形式的生活,尤其是在50公里(海拔)左右,因為它相對溫帶。 在該地區找到一些生命跡像是一個巨大的進步。

新地圖集:您曾經說過,您“對金星非常著迷”。 您能談談您對這個星球的迷戀嗎?

貝克:我一直對維納斯很著迷。 小時候,我花了很多時間通過望遠鏡觀察它,因為在許多方面,金星確實是太陽系中最像地球的行星之一。 大小相同,氣氛非常大。

在相對較短的時間內,至少在銀河系內,金星比現在更像地球。 金星像地球的妹妹,但是出了點問題。 它是地球的姐妹,但氣候變化已完全消失。 因此,在這方面,有很多事情可以向金星學習,以確保我們不會走同樣的道路,並且有許多令人難以置信的發現。

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在太陽系中有三個公認的地方,至少可以有某種生命。 正如我提到的,金星雲一直被認為是其中之一。 這對我也很有吸引力。

一年前,當我們獲得NASA登月合同時,我對團隊說:“我們不僅要建造可以到達月球的航天器,還應該建造也可以到達金星的航天器。因為如果我們可以到達月球,那麼它就可以了。到達維納斯並不是那麼困難,所以我們一直在研究我們自己的私人維納斯任務,這已經有一段時間了,這確實很棒,人們對這個星球有了更多的興趣和一些新發現給了我們更多去那裡的動力。”

新地圖集:所以從您個人的角度來看,這顯然是令人興奮的,但是作為Rocket Lab的首席執行官,您選擇維納斯的動機是什麼? 您可以從業務角度談論它嗎?

貝克:就個人而言,在金星引起廣泛關注之前,我們正在研究金星。 這裡的意圖始終是私人任務。 從商業角度來看,我們要在這裡創建的平台可以真正負擔得起並且可以迅速探索太陽系中的其他行星和其他天體。 與其每十年花費數十億美元去地球一次,不如我們需要更快地迭代科學。

我們在此處創建的平台會將NASA送上月球,然後執行我們自己的任務,然後執行其他任務。 該平台成本低,速度快且功能強大,可以促進行星和天文科學的發展。

新地圖集:您是在談論光子飛船嗎?

貝克:是的,是的。 我們的第一顆光子衛星是在幾週前在Electron上發射的,而Photon Lunar基本上與金星探測器是同一太空船,並將於明年初發射給NASA登月。 那麼2023年是在短時間內到達金星的最佳窗口。

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新地圖集:我想知道哪些其他技術挑戰正在阻礙我們的發展。 因此,從現在到2023年,我認為您的工程師仍然需要克服一些問題。 您能談談這個問題嗎,您認為這個時間表有多可實現?

貝克:我的意思是,我們將建造一艘飛船穿越太陽系的一半,並以每秒11公里的速度將探測器送入大氣中以尋找生命。 沒什麼大不了的吧?

這裡存在一些嚴重的技術挑戰。 我不太擔心飛船。 不要誤會我的意思,這非常困難,但是我們將進行登月任務,並且已經在軌道上有衛星,因此我們在這部分應該有很多經驗。

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將探頭插入大氣並不容易。 我們以非常快的速度進入大氣層,但是最困難的事情可能是儀器。 因此,定義一種搜尋生命的工具並不容易,因為您必須首先對生命是什麼做出一些假設。 而且它必須以非常小的包裝進行,並且在金星大氣中燃燒探針時,數據會傳回地球。 這是一個非常複雜和具有挑戰性的點。

但是好處是它不需要花費數十億美元。 我們可能有很多缺點,所以我很高興為維納斯任務提供資金,但是我們當然希望說服他人完成整個任務活動。 我們可以迭代科學並承擔更多的風險。

新地圖集:您如何看待這項金星任務? 是否會與正在考慮的其他大型任務一起執行,例如NASA,俄羅斯和ESA?

貝克:這都是偉大的科學。 我們去那兒是因為我們覺得這很重要,而且我們覺得這個星球的重要性還不夠。 因此,我很高興其他人現在又將工作重心轉移到該目的地。 最後,這是金星的勝利和科學的勝利。 所以我認為這很好。

在許多方面,我們在這裡做私人任務的願望是激發人們對其他科學發現的興趣。 最後,如果有更多的人前行並且我們學到更多,那就是我們想要的。 因此,催化劑,無論是我們還是某些潛在的生命跡象,我認為它非常美麗。

新地圖集:回到“光子”衛星的主題,對您來說,發射一定是非常激動人心的。 您能告訴我們這意味著什麼,以及該航天器將在金星任務中扮演什麼角色嗎?

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貝克:這顆特殊的航天器確實是軌道上的第一顆光子衛星。 我們使用它來驗證我們的某些技術,並且當它在軌道上時,我們將其用作開發測試平台。 我們可以讓客戶嘗試並使用它來查看我們如何創建和構建系統。

我們製造火箭,但也為人民製造衛星。 光子可以通過電子發射,也可以不通過電子發射。 整個太空系統部門將創建這些端到端解決方案。 因此,我們這樣做顯然是出於我們自己的內部利益,也是為了讓外部客戶了解此平台。

新地圖集:現在,您將使用該探針探索金星的氣氛……您說的很有趣,您說的是,在尋找生命跡象時,您對可能發現的生活類型做了一些假設。 那麼,您距離完成檢測器上的儀器還有多遠? 您在決策時考慮了哪些因素?

貝克:我們正在與發現膦的科學團隊合作。 我們已經合作了一段時間。 聽著,我不是專門研究天體生物學的行星科學家,所以現在是他們真正幫助定義的時候了。 我們的工作是將這些儀器的要求帶到這裡。 這是我的意見。

新地圖集:您最近遇到了啟動板故障,並設法很快恢復了它。 過程是否如您所想的那樣順利? 在外界看來就像這樣…

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貝克:我們擁有令人難以置信的可靠性記錄。 在飛行歷史中沒有運載火箭沒有失敗。 我們永遠不希望這種情況發生。 我們盡一切可能確保這種情況永遠不會發生。 我們在這裡的方法非常勤奮。

這不像運載火箭爆炸一樣。 這是非常合理的失敗,我們可以快速確定根本原因。 通過此過程,我們能夠很簡單地重現並糾正問題。 在所有這些故障調查中,您最終將花費更多的時間來證明不是事實,而不是事實。 我們可以很快非常迅速地證明問題所在,然後我們可以花更多的時間安慰自己,走遍每個“兔子洞”,以確保沒有其他促成因素,並且我們真正理解了問題所在。

有時您會看到這些東西的亮點,然後掌握它,感覺像是這樣,但實際上一開始並不是這樣。 但是我們可以很自信地解決這個問題。 我認為這可能是歷史上最快的回程航班,因此這是團隊,系統和飛機的真實證明。 我們可以快速返回平台。

新地圖集:因此Photon將用於明年的登月任務,然後將其的另一種修改模型用於維納斯任務。 它們是重大變化嗎?

不,老實說,航天器應該是相似的。 這就是重點。 當我們第一次贏得NASA任務時,我對研究小組說:“是的,我們製造了一架太空船到月球,但同時我們也想製造一架太空船到金星。所以,目前,太空船有足夠的能量,足夠的動力,足夠的通訊,我們真的不需要重新設計太空船,我們已經開發了高能行星際太空船,無論是月球還是金星,實際上沒有什麼區別。”