美國空軍將出資進行商用火箭載貨的相關研究


SpaceX 星際飛船
吉恩·布萊文斯/路透社

CNBC 報導,美國空軍在2022 年的預算中請求了4,790 萬美元,進行火箭載貨相關的研究。 Rocket Cargo 計畫的主力將不會放在火箭本身的開發上,而是進行如何利用商用火箭,來進行定點著陸或空投送貨的相關研究,並且打造相關的原型機,甚至是實測。

在计画中,美国空军尽全力不提到特定的火箭公司或火箭,摆出开放任何民间公司参与的姿态,但从字裡行间,很难不看出美国空军是看凖了 Starship 而来。在计画书中美国空军表示,他们希望「借助民间现有的数十亿美元投资,开发史上最大、且可重複利用的火箭,来测试将 100 吨货物于 1 小时内送到全球任何地方的能力」。目前檯面上能符合这描述的就仅有 Starship 而已,不过未来有更多公司愿意投入的话,相必美国空军也是乐观其成了。

對SpaceX 來說,雖然無論有沒有NASA 或軍方的相關合約,Starship 的開發都將進行下去,但如果能有額外的資金挹注,想必他們也是不會拒絕的。特別是美國空軍此番開發的實質上為地球到地球間的「點對點」運輸,如果SpaceX 想要以民間公司的身份,試圖解決火箭以亞軌道飛行的各種政治問題(領空、噪音等),勢必會是一團亂麻,但如果和美軍合作測試的話,或許美軍能協助開啟一些方便之門,讓SpaceX 有機會證明地球點對點運輸的實用性與可行性。

不過終歸來說,Starship 還是要先能安全地升空,再安全地著陸,後面如何應用才有得談。目前Boca Chica 的發射台建設以及下級火箭相關的測試都還在全速開動中,看看夏天結束前能不能進行首次的軌道測試了。

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