《沙丘》裡的沙蟲,可能就在你家海水魚缸裡?


最近,赫伯特(Franklin Herbert)的科幻小說《沙丘》改編的電影上映。這部作品是科幻界的經典,作者設想了一個沙漠覆蓋的行星,其中最出名的生物就是沙蟲。在電影裡,沙蟲寬廣如天坑的咽喉,從沙漠中浮現的時候,令人巨物恐懼症發作。佛羅里達州有位水族店大佬,一次換了天然海沙後,也經歷了一次這樣的恐懼。


他人續寫的《沙丘》續集,和《沙丘》裡的沙蟲形象 | Wikimedia Commons

隱藏在沙中的“怪獸”

這個人發現海水缸中的小魚經常不翼而飛,於是半夜蹲點,想要一探究竟。就在萬籟俱寂的時候,從魚缸沙底突然探出個腦袋,接著是一條長長的觸手般的身子,死死地咬住路過的小魚!小魚毫無招架之力,直接被拖拽入水底,和“地獄觸手”一起消失在海沙中。第二天,把砂石挖開後,終於發現了噬魚元凶——博位元蟲(Eunice aphroditois)。

博位元蟲是一種多毛綱(Polychaete)動物,我們對它們不陌生,大家平時見到的沙蠶就是多毛綱。這類動物有許多獨特的捕食方式,而博位元蟲可能是其中最獨特的也最凶殘的。



瞧這張臉,真是太不友好了 | Jenny / Wikimedia Commons

博位元蟲平時藏在沙子裡準備伏擊,只露出一個小頭。這種怪誕的生物沒有眼睛,頭上卻有著五個觸角當感知器,博位元蟲頭部還有著捕獸夾一般的一對捕食顎,這對鋒利的巨顎寬度可達5釐米。當觸角感知到有獵物經過時,捕食顎一觸即發,咔嚓一聲,魚蝦夾到擒來,有時由於用力過猛,獵物還會被一夾兩斷!為了更好地抓獲並拖曳獵物,它們還會往獵物體內注射一些麻醉物質。這對巨顎還可以靈活地縮回口中,保證自己在砂石中自由活動。

最新的研究發現,在博位元蟲出現的地方,魚群會選擇擠在一起,形成密集的“方陣”(面對捕食者,動物們會擠得更緊,這是海、陸、空通用的防禦辦法),讓瞎眼的博位元蟲難以判斷獵物的具體方向。甚至魚群還會掀起海底的砂石,讓博位元蟲難以隱藏身形。

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博位元蟲夾獲獵物 | Smithsonian Channel / youtube

博位元蟲通常只露出一個小小的腦袋,躲在砂石中的部分卻相當“壯觀”,通常成體長1米,身體直徑有1.5釐米。2009年在日本和歌山縣白濱市的一處碼頭上,漁民發現了最“大條”的博位元蟲,寬2.5釐米,長299釐米!是目前記錄中最長的多毛綱生物。博位元蟲不僅外形和捕食方式嚇人,還有著堅硬的外骨骼,同樣大小的捕食者往往對它們無從下手。

那為什麼叫它博位元蟲呢?這個名字說起來非常令人疼痛。1993年,有對姓博位元(Bobbitt)的弗吉尼亞夫婦,23歲的妻子羅蕾娜(Lorena Bobbit)聲稱丈夫約翰(John Bobbitt)多年來一直家暴並性侵她,於是她趁丈夫熟睡時,拿剪刀剪掉了丈夫的命根,並扔到了窗外。雖然後來被人工移植,但再也無法正常運作。因為博位元蟲殺氣騰騰揮動夾子的模樣,令人想起這一剪,所以給它起了這個令人胯下一寒的名字。

令人恐懼的死亡之蟲

雖然與電影中的沙蟲有著諸多的相似之處,但是博位元蟲是生活在海洋中的,與生活在荒漠中的沙蟲可謂風馬牛不相及。那麼,現實中生活在荒漠環境的動物,真的存在會像沙蟲一樣潛伏在沙土之下,趁粗心大意的獵物經過時突然竄出發起攻擊的掠食者嗎?一類貌不驚人的小型蛇類或許會為我們提供答案,它們就是沙蚺。

沙蚺是蚺科沙蚺亞科蛇類的統稱,共有三屬15種,分佈廣泛,在歐洲、亞洲、非洲和北美洲都能找到,在我國分佈於西北地區。沙蚺是蚺科體型最小的類群,大多數體長在60釐米上下,最大也不超過1.2米,也是整個蚺科中較早分化出去的類群。



斑點沙蚺Eryx jaculus| Guy Haimovitch / Flickr

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為了適應在沙土下穴居潛伏的生活,在漫長的演化歷程中,沙蚺的身體結構和其他蚺科相比發生了很大的變化:它們的身體變得非常粗短,尾短而鈍,脊椎椎體變大,數量減少,方便在沙土下穿行;頭骨比其他大多數蚺亞科更加堅固並且擁有大的吻鱗,能用頭部像鏟子一樣在沙土下挖掘打洞;眼睛和鼻孔都很小,位於頭骨頂部,方便將整個身軀隱藏在沙下時呼吸和觀察地面的情況,鼻孔內還有小的瓣膜防止沙粒和塵土進入;全身覆蓋著小而堅硬的鱗片,能保護沙蚺身體不被粗糙的砂礫和石塊劃傷。

傳說在蒙古生活著一種可怕的蠕蟲狀生物“死亡之蟲”,蒙文稱之為олгой-хорхой,可以噴出酸液,還能放電。美國自然博物館的館長安德魯斯(Roy Chapman Andrews)在蒙古發掘恐龍化石時,曾記錄下關於“死亡之蟲”的傳說。有人認為它的原型是東方沙蚺(Eryx tataricus)。


“死亡之蟲”還成為了《怪物獵人》裡一種長相猥瑣怪物的原型 | 遊戲《怪物獵人》

沙蚺主要捕食荒漠中的各種齧齒類和蜥蜴為生,也吃鳥類甚至昆蟲蠍子等節肢動物。白天,沙蚺常常將自己整個埋藏在沙土中,只露出眼睛和鼻孔觀察周圍的環境,時不時伸出分叉的舌,採集空氣中的氣味分子,送至上顎的犁鼻器以感知獵物的氣味。

一旦有粗心大意的鼠。鳥,蜥蜴等靠近沙蚺的頭部,沙蚺就會迅速從沙土下彈射而出,一口咬住獵物並用前半身緊緊纏繞住。如果獵物警惕性較強,沙蚺也能夠悄無聲息的整個鑽入沙下,利用內耳和面板上敏感的神經末梢,感知獵物在地面活動產生的振動以鎖定其方位,悄悄潛伏至獵物正下方後突然彈出捕獲獵物,像一條從沙丘下突然鑽出的微型沙蟲。



印度沙蚺Eryx johnii:瞧我的小對眼 | Heather Paul / Flickr

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沙蚺沒有毒,用身體緊緊纏繞阻斷獵物的呼吸和血液迴圈,直到其死亡,再整個吞食掉。除了“守株待兔”外,沙蚺也會鑽入鼠洞中主動捕獵各種齧齒類的幼崽,特別是在夜晚活動較為活躍,常常鑽出沙土外在地面上爬行,清晨也會從沙土中鑽出晒太陽。


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