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ESA呼籲業餘天文學家為Hera小行星任務提供更多數據



據外媒報導,歐航局(ESA)向業餘天文學家尋求幫助,希望他們能為其在五年內展開的Hera小行星任務計劃出力。該航天機構正在向這些來自民間的科學家們徵集數據,進而使其能準確地選定候選小行星作為無人駕駛宇宙飛船造訪Didymos雙星系統途中的飛越目標。

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我們知道,深空任務不僅耗資巨大、異常複雜,而且數量相對較少、間隔時間也很長,所以任務策劃者們自然是都想把錢都花在刀刃上。現在的科學家們不再只是把目光投向主要目標,而是會在研究主要目標的過程中對其他可能的對像也展開研究。

這是已經使用過多次的策略,比如旅行者號探測器的太陽系統邊緣探索任務、新視野號在歷史性冥王星飛越之後的柯伊伯帶天體之旅以及羅塞塔號在前往67P Churyumov-Gerasimenko過程中的小行星成像。

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等到2024年發射後,ESA的Hera航天器將花兩年時間來進入Didymos的770-day軌道,該軌道距離太陽1000萬公里。在這段時間內,它將跟小行星帶內邊緣的許多小行星擦肩而過–這將絕對是一個不容錯過的研究機會。

然而美中不足的是,雖然已經發現了成千上萬顆小行星,但大多數小行星的軌道都還沒有繪製好,它們的特性也沒有得到過研究。它們只是在恆星背景中在移動的光點–這時候就需要業餘愛好者們收集到的數據了。

貝爾法斯特女王大學教授、Hera調查組成員Alan Fitzsimmons表示:“小行星研究是天文學的一個領域,而業餘天文愛好者繼續做著重要的貢獻。截止到目前,我們已經確定的候選飛掠物只不過是天空中微小的光點,非常微弱,肉眼是看不見的。我們需要盡可能多的幫助來完善它們的軌道並測量它們的屬性,這可能會在2024年10月Hera發射前為它們的特性提供線索。”

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眼下ESA已經有七個候選人的小行星名單,該名單由歐洲太空行動中心(ESOC)但他們還需要非常精確的數據來進行必要的軌道計算。這意味著需要更多的候選人數據,而這些業餘愛好者應該可以提供。