NASA 發出火星採樣任務的第一個關鍵合約


火星樣品返回任務

NASA / JPL

刚着陆火星的毅力号探测车,除了本身就配备有极先进的感测和分析设备之外,它还有一个额外的「祕密任务」:收集具有进一步分析价值的火星土壤及岩石样本,等待未来的进一步任务将其送回地球。现在毅力号已经在火星上开始展开活动,NASA 与伙伴 ESA 也开始着手为样本取回任务进行准备,并給予了諾斯洛普.格拉曼名為「Mars Ascent Propulsion System(MAPS)」的首個部件合約

NASA 與ESA 計劃中的樣本採集任務,將分為三個部份。一個是火星的軌道器,這個衛星將載著其他兩個部件前往火星,之後再由火星進行返程;一個是著陸器,這個小探測器將會在著陸到與毅力號相同的耶澤羅撞擊坑後,會放出一台迷你的探測車與毅力號會合(或是毅力號如果還正常運作的話,也可以由毅力號自己開到著陸點),取得毅力號的樣本後,會再返回著陸器。最後,由著陸器會發射一枚火箭載著取得的樣本,前往軌道與前述的軌道器會合,踏上返程。此番的合約,便是最後那枚由火星表面發射至軌道的火箭,雖然理當是三個部件中最為簡單的一個,但依然至關重要。

初步的計劃是在2026 年發射這個任務,2028 年著陸,2031 年將樣本送回地球,總經費約33 億美元。不過,就像大部份這種大型的任務一樣,時程延遲或是經費追加都是常見的事。只是如果時間再向後延,拖到SpaceX 都已經登上了火星的話,那就尷尬囉。

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