SpaceX 的首個「共乘」任務一口氣發射破紀錄的143 枚衛星


SpaceX Transporter-1

太空X

在因天候因素延遲一天后,SpaceX 在今日順利發射了名為「Transporter-1」的衛星共乘火箭,將破紀錄的143 枚衛星發射升空,前往太陽同步軌道(低地極軌)。這包括了SpaceX 自家的10 枚Starlink 衛星,以及來自各方的133 枚各式小衛星及立方衛星。先前的發射衛星數紀錄是由印度的PSLV 火箭所保持,於2017 年的時候一次發射了104 枚衛星進入軌道。 SpaceX 這次可是超出了相當多呢。

負責此次任務是B1058 火箭,最早在Demo-2 任務出場,之後執行了韓國的ANASIS-II 衛星、Starlink L12、CRS-21 等任務,Transporter-1 則是該火箭的第5 個任務。 SpaceX 是在2019 年中的時候公佈將進行多個小衛星的共乘計劃,以「定期發車」的型式,在固定時間發射火箭至固定軌道。據傳SpaceX 收費最低為100 萬美元,視重量再進行增加,但在客戶中有不少是「轉包商」,買下SpaceX 的「艙位」後,再賣出自己的位子給其他小衛星,因此諸多立方衛星和迷你衛星實際的開銷可能還比100 萬美元低很多。

以比喻來說的話,Transporter-1 像是在搭公車,只會將你載到附近的公車站,但不會到你的最終目的地。一些衛星可以選擇到達公車站後自已走到目的地(用自已的動力修正軌道),或是由迷你巴士在公車站等候,再將衛星一個個送到指定的軌道。 Spaceflight Industry 就是提供這樣服務的公司之一,之前在SSO-A 任務時就曾「包下」一支Falcon 9 火箭進行轉賣,此番Transporter-1 他們也依然是客戶之一,在抵達太陽同步軌道後,其Sherpa-FX 火箭會再帶著自己的客戶,繼續前往各自的軌道。以同樣的概念來比喻的話,Electron 火箭或是最近剛發射成功的Virgin Orbit LauncherOne 則像是搭計程車直接送你到目的地—— 雖然比較貴,但也不用煩惱到了公車站後怎麼辦了。

SpaceX 自己也在任務中順便加上了10 枚Starlink 衛星,這是第一批前往極軌的Starlink,為此SpaceX 還必須獲得FCC 的特別批准。極軌的衛星對於低緯度的通訊幫助有限,但卻能強化目前Starlink 衛星無法達到的高緯度地區,主要應該是為了滿足阿拉斯加的需求。

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