波音的Starliner 完成最後的降落傘測試


Starliner降落傘測試

波音

自去年12 月底無人測試失敗之後,就沒有什麼進展的波音Starliner,終於又來到了準備「重考」的時候了。稍早波音完成了重飛前的最後一道關卡,成功完成了降落傘系統的測試,在故意讓一個隔熱罩的降落傘和兩個減速傘失效的情況下,依然順利展開主降落傘並且在靠近地面時打開「安全氣囊」著陸,證實了Starliner 在一定程度的故障下,依然能順利將宇航員安全送回地面。

和SpaceX 是落在海上後回收不同,波音選擇在陸地上著陸—— 這不僅讓宇航員可以更簡單、迅速地出艙,同時因為沒有浸泡到海水,也能大幅降低整新的難度。不過相對應的,這對著陸時的減震衝擊的要求更高就是了。

Starliner 的首次無人任務OFT-1 在發射後不久因內部時鐘錯誤,使其誤判在軌道中的位置,因而朝向錯誤的方向啟動了引擎。雖然後來被修正,但在這過程中浪費了太多燃料,使其無法完成與國際空間站對接的原定目標。後來在著陸前太空艙與服務艙分離時,又因為軟件錯誤,差點導致太空艙在返航時墜毀。最後的調查報告發現了波音多達80 個大大小小的問題,主要集中在波音在OFT-1 任務前,根本沒有把所有的組件集合在一起進行過一次演練,而是完全靠模擬的結果來充數,是導致測試失敗的根源。

第二次的無人測試任務定名為OFT-2,其4.1 億美元的開銷將由波音「自費」支付,預定於明年初進行。如果測試順利的話,第一個載人測試任務(等同於SpaceX 的Demo-2)最快約明年中進行,而第一個正式任務則預定在2022 年才會登場,屆時SpaceX 預期已經提供NASA 至少三次的正式載人服務了。

值得一提的是,SpaceX 的CRS-21 任務前幾天才剛剛升空,並且與國際空間站對接,使得空間站上現在已經有Crew-1 的Crew Dragon 和CRS-21 的Cargo Dragon 兩架新一代的太空艙。在Starliner 抵達前,CRS-21 的Cargo Dragon 要先回返地球,然後Crew-1 的全體乘員要登上Crew Dragon,將其由現在的對接口,轉移到原本Cargo Dragon 使用的對接口,將對接口空出來。這主要是因為Crew-1 現在使用的對接口是太空站所有的對接口中最「易達」的一個,位於太空站中軸,方便測試中的Starliner 使用。

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