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NASA的小行星探测器OSIRIS-REx能最终获取样本而不被破坏吗?



据外媒BGR报道,美国宇航局(NASA)的OSIRIS-REx小行星探测器已经围绕着被称为Bennu的太空岩石运行了数月。该航天器已经对小行星的表面进行了仔细观测,并发回大量数据。这一切都很好,但其任务中最危险也是最重要的部分才刚刚开始。

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NASA希望它的高科技探测器能对小行星表面的材料进行短暂的触摸式样本采集。在过去的几个月里,它一直在进行演练,在将探测器返回到安全的轨道距离之前,使其越来越接近表面。现在,随着最近一次演练的完成,航天器已经准备好进行关键的俯冲,并试图完成这一危险的“特技”。

正如NASA在一篇新的博客文章中所解释的那样,其最近的演练测试大约花了四个小时才完成。在这次测试中,航天器进行了一次离轨燃烧,使其离开之前的轨道,随后进行了第二次燃烧,为航天器提供了匹配Bennu的速度和旋转所需的信息。最后一次燃烧使航天器处于正确的位置,并调整其速度,以匹配小行星的旋转。

经过这三个步骤后,航天器最终会向小行星俯冲,并从其表面抓取样本。这样做是非常危险的,因为任何一个失误都可能导致OSIRIS-REx的彻底毁灭,并使任务戛然而止。

由于NASA无法实时控制航天器,或任何与之相近的东西,使这一演练变得更加复杂。探测器需要15分钟以上的时间才能接收到来自地球的信号,这意味着当进行采集的时间到了,NASA将发送指令,然后不得不等待,看看航天器的表现是否像演练时那样好。

“在这次演练中,许多重要的系统都得到了锻炼–从通信、航天器推进器,以及最重要的机载自然特征跟踪引导系统和危险地图,”OSIRIS-REx任务的首席研究员 Dante Lauretta在一份声明中说。“现在我们已经完成了这个里程碑,我们有信心最终确定TAG事件的程序。这次演练证实,团队和航天器的所有系统都已经准备好在10月收集样本。”

假设航天器能够成功,它最终将离开Bennu,返回地球。科学家们希望最终能近距离检查太空岩石的碎片。