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诺斯罗普·格鲁曼公司再次发射为卫星提供“续命”服务的航天器



据外媒The Verge报道,上周六,诺斯罗普·格鲁曼公司的一个航天器发射进入太空,该航天器的目的是给一颗“濒临死亡”的卫星以新的生命。它的目的是抓住一颗已经在太空中停留了16年的老化卫星,通过给它安装一套新的发动机和燃料,延长这个老机器人在轨道上的寿命。

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该航天器被命名为MEV-2,即任务扩展飞行器2。MEV-2的前身是突破性的MEV-1卫星,该卫星于2019年10月发射。MEV-1在2月份成功抓住了另一颗已经在轨的卫星,标志着两颗商业卫星首次在太空对接,创造了历史。MEV-1的目标是一颗名为Intelsat 901的停用通信卫星,这颗卫星已经在太空中运行了近20年。在与Intelsat 901对接后,MEV-1将该卫星推入新的轨道,使该航天器重新开始运行,并将其寿命至少再延长5年。

MEV-1成功地展示了一种被称为卫星服务的概念–这是一个新兴的行业,主要是将方便的卫星送入太空,以便修复、修理或升级已经在轨的其他卫星。现在,有了MEV-2,诺斯罗普·格鲁曼公司打算再次尝试。“这非常相似,”诺斯罗普·格鲁曼公司负责监督MEV任务的全资子公司Space Logistics运营和业务发展的副总裁Joe Anderson告诉The Verge。“从设计的角度来看,MEV-2基本上是MEV-1的翻版。”

然而,MEV-2在太空中会尝试一些新东西。首先,它的目标是与MEV-1“拯救”的卫星类型不同。Intelsat 901已经不再运行,它位于地球上空的轨道,通常被称为“墓地轨道”。在地球上空数千英里的轨道上运行的卫星,当它们的燃料耗尽时,就会被移到“墓地轨道”上,这样当它们无法运行时,就不会妨碍任何其他卫星。MEV-1将Intelsat 901从“墓地轨道”拖出,并将其放回地球同步轨道。地球同步轨道是卫星运行相当关键的轨道,是许多通信和地球观测探测器的所在地。

MEV-2的目标是与另一个名为Intelsat 10-02的Intelsat通信车会合,但这个航天器并不在“墓地轨道”。它仍在地球同步轨道上与许多其他关键、昂贵的卫星一起积极运行。事实上,Intelsat 10-02将在MEV-2尝试明年对接的时候携带通信流量。Anderson说,他们会让Intelsat的客户知道,当MEV-2对接时,他们可能会遇到Intelsat 10-02的短暂中断。“当我们进行这种对接时,会干扰他们的指向性,但这应该是非常短暂的性质,”Anderson说。“时间应该很短,当然会少于20分钟。”

MEV-2的对接将使用与MEV-1相同的传感器和捕获程序。然而,MEV-2将不必把Intelsat 10-02移到一个新的位置。“我们将简单地与它们对接,然后接管轨道和姿态控制,并将它们保持在今天的那个守站箱中,”Anderson说。从本质上讲,MEV-2将作为一个新的发动机和燃料箱,帮助Intelsat 10-02至少再稳定运行5年。Intelsat 10-02现在的燃料已经不多了,所以MEV-2将确保这颗卫星可以继续运行一段时间,然后再把它移到“墓地轨道”。

据Anderson介绍,这两个MEV飞行器都是为了在未来15年内为多颗卫星服务。因此,其他卫星未来可能会从MEV-1或MEV-2中受益。Anderson没有透露制造一个MEV飞行器的成本,但Intelsat公司此前表示,该公司将每年向诺斯罗普·格鲁曼公司支付1300万美元,让MEV-1附着在Intelsat 901上5年。

Anderson表示,这些卫星服务任务是太空物流公司和诺斯罗普·格鲁曼公司的一个 “业务增长领域”。展望未来,该公司正专注于一种被称为任务机器人飞行器(或MRV)的新型服务器,它应该将卫星调整提高到一个全新的水平。