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科技報導

科學家在開普勒太空望遠鏡數據中發現又一顆系外類地行星



據外媒報導,現在地球上的生命可能已經相當怪異,但這並不能阻止科學家們通過篩查NASA的數據來找出在宇宙中跟地球相似的行星。開普勒太空望遠鏡可能已經退役,但它收集的大量數據卻不斷給出存在地球大小的系外行星的可能性,這些星球可能能夠成為外星生命的家園。然而,有些地方比其他地方更像我們的家園。

這正是發生在Kepler-1649c的事情,據悉,該星球由德克薩斯大學奧斯汀分校的一名研究人員領導的一組科學家在開普勒的數據中發現。 Kepler-1649c顯然不是什麼近鄰,其距離地球300光年,但在開普勒發現的所有候選行星中,它的大小和估計溫度是最相似的。

事實上,Kepler-1649c只比地球大1.06倍。就像地球從太陽那裡接受太陽光一樣,Kepler-1649c也從其主恆星接收75%的光。這意味著它的表面溫度跟地球很有可能是相似的。

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然而具有諷刺意味的是,Kepler-1649c在早期處理太空望遠鏡的發現時被忽略了。這項任務面臨的挑戰之一–也是退役後分析仍然如此重要的原因之一–是從原始數據中挑選出可能跟地球大小相同的系外行星歸根結底取決於執行的算法質量。

相關研究報告已發表在《The Astrophysical Journal Letters》上。

開普勒的策略出奇地簡單。這一太空望遠鏡瞄準一顆遙遠的恆星然後尋找其中亮度的變化。這可能代表一顆行星從恆星前面經過,不過也可能是行星活動的自然變化或者完全是別的什麼。

為了把這種所謂的數據轉換成有用的東西,科學家們需要過濾掉掉誤報情況。最初的工具–Robovetter被設計用來標記12%的亮度下降,然而它要為一些錯誤負責。

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Robovetter確實曾經給Kepler-1649c貼上了錯誤的標籤,只是最近的分析才糾正了這一點。這就是為什麼儘管太空望遠鏡只在2009年到2013年間搜索過這片特定的天空區域,而新的系外行星仍然可以從數據中找到。儘管如此,僅因為這顆新發現的行星在維度上跟地球相近就判斷其是孕育生命的理想之地還言之過早。

比如這顆系外行星的大氣是未知的:它可能會對地表溫度產生巨大的影響。與此同時,NASA指出,由於它圍繞著一顆紅矮星運行,這一事實可能使它成為恆星爆發的犧牲品。

儘管在大小和溫度上都有離地球更近的系外行星,但Kepler-1649c是第一個同時滿足這兩個條件的系外行星並處在所謂的可居住帶內。考慮到該系統的軌道非常穩定,Kepler-1649c成為了太空望遠鏡發現的可靠候選人。