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科技報導

為新冠疫苗“獻身”的動物:雪貂、馬、老鼠還有雞



譯者註:新冠肺炎疫情的爆發,讓無數人憂心忡忡。然而,患難見真情,危難顯英雄,於是有了奔赴抗疫前線的最美逆行者。無論是醫護工作者、專家、警察、清潔工還是外賣小哥,​​等等等等,所有這些駐守疫區的人都擔得起英雄二字。當然,還有一些默默付出的“動物英雄”,同樣值得我們尊重。

在這場冠狀病毒疫情中,動物似乎成了“主角”,然而多數時間扮演的是反面角色,比如說蝙蝠。科學家研究發現SARS-CoV-2病毒可能起源於蝙蝠,並通過中間宿主傳給人類,穿山甲也因此飽受指責。尷尬的是,無論如何穿山甲的這個鍋都甩不掉了。

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冠狀病毒的宿主:蝙蝠

如果把這場全球性災難全部歸咎於動物,可能它們也會覺得冤屈。森林砍伐、氣候變化和野生動物貿易都使得病毒更容易從動物傳染給人類。該誰的責任,誰也跑不了。

如果套用個詞語來形容這場與動物有關的疫情,或許可以用“敗也蕭何,成也蕭何”。自從疫情爆發以來,大量動物已經被科學家徵召“入伍”,有老鼠、猴子、貓、狗、雪貂、雞,甚至還有馬。它們大概也沒有想到,有一天自己會成為“拯救人類的英雄”。

它們可以做什麼?各種測試、各種實驗!許多動物都在實驗中感染了SARS-CoV-2病毒,對它們進行研究有助於科學家了解人體的反應,通過測試各種治療方法能否成功減輕症狀和消滅病毒,最終成功研發出人類疫苗。

為新冠疫苗“獻身”的動物:雪貂、馬、老鼠還有雞 1

全球研究機構都在抓緊研發新冠病毒的疫苗

此外,動物研究也可以幫助我們縮小中間宿主的範圍,這可能給我們在預防未來的冠狀病毒爆發帶來更大的優勢。它們甚至可以提供用於藥物生產的生物原料。為了抗疫,這些動物們也是夠拼的,雖然​​不是主動犧牲,但對於人類來說,死道友不死貧道才是最好的結果……

威斯康星大學麥迪遜分校的病理學家戴夫•奧康納表示:“我們需要了解病毒在不同物種中的表現,以及哪些物種能夠給人類提供最佳答案。”

肩負抗疫重擔,誰才是真的動物英雄?

一、小鼠:世代提供抗體的“活體藥物”

提到小鼠,大家印象裡最深刻的就是實驗室的小白鼠,看起來好像很可愛而且與傳播鼠疫、盜取糧食等惡名毫不相干。當然,科學家看重的是小鼠廉價、種群數量多而且容易操控的特點。科學家在2003年非典爆發時發現,它們不易受到冠狀病毒的感染,這才是重點。

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實驗室中的小鼠

當時,愛荷華大學的一組研究人員通過基因工程改造了一批小鼠,使之具有人類版的生物酶ACE2,而這種酶正是冠狀病毒潛入細胞的漏洞。當疫情結束後,他們將這些小鼠的部分精子送到了緬因州的傑克遜實驗室。該實驗室是專門培育生物醫學研究用小鼠的獨立研究機構。現在,該實驗室正在加緊繁殖數千隻這樣的老鼠,並將它們分發到全國各地的研究機構。

目前,諸多製藥公司和研究結構正抓緊研發COVID-19抗體疫苗,而它們採用的方法依賴於對病毒產生的抗體,但從康復者身上的抗體有點供不應求。因此,研究人員不得不從轉基因小鼠身上提取可供人類使用的抗體。同樣方法也被用於生產治療自身免疫性疾病、癌症和包括埃博拉在內的其它傳染性疾病的藥物。

二、猴子:犧牲性命都是小事

今年2月下旬,中國科學家發現恒河猴也容易感染新型冠狀病毒,甚至還會出現類似肺炎的症狀。但是卻不會出現發燒,而且症狀相對溫和。奧康納和他的團隊想知道在獼猴身上能否出現類似於人類的嚴重症狀。他的研究團隊使用一種用於檢查兒童呼吸道的小兒支氣管窺鏡,將病毒送入恒河猴的肺部。在之後的CT掃描中,他們發現了與人類相似的肺部病變。

為新冠疫苗“獻身”的動物:雪貂、馬、老鼠還有雞 2

實驗室中的猴子

加州大學戴維斯分校的靈長類研究中心也在進行類似的研究。研究人員稱,首先要找到一種診斷測試方法確保實驗室的猴子沒有無意中接觸到SARS-CoV-2病毒。之後會感染大約8隻猴子,然後治愈其中幾隻,再把它們體內富含抗體的血漿轉移到其它感染病毒的猴子體內,看看是否能加快它們的恢復。

猴子成為我們了解免疫系統對病毒反應的關鍵。 3月中旬,中國針對恒河猴的一項研究首次提供了一些證據,證明SARS-CoV-2感染者的抗體可以提供免疫力。雖然目前還不清楚這種免疫力能持續多久,但這一發現還是促使研究人員不斷進行著人體血漿的測試。

在研究人員的計劃中,參與實驗的所有猴子都將被安樂死,它們的肺、大腦和心臟都將進行屍檢。這些組織將與全國各地的其它實驗室共享,供研究人員進一步研究。如果能夠通過這項研究獲得有希望的治療方案,那麼這些猴子的犧牲將是非常值得的。

三、家養動物:疑似中間宿主?

上週,中國科學家報告了他們感染一系列家養動物的結果,這些動物均被列為疑似中間宿主。他們發現,SARS-CoV-2病毒在狗、豬、雞和鴨身上的複制效果很差。雖然雪貂和貓沒有表現出任何症狀,但它們對感染很敏感。

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家養動物一直都被懷疑是病毒的中間宿主

研究發現,一些貓容易受到空氣中飛沫的感染,並有能力將感染傳播給其它貓。這意味著它們可以為病毒的傳播提供一個安全的避難所,並有可能重新感染人類。當然,鏟屎官們也不必過於擔憂,因為危險的前提是你家的貓主子有機會接觸到病毒。

關於雪貂的發現則更加令人興奮。它們的呼吸系統與人類非常相似,因此雪貂通常被用於流感治療的測試,這意味著它們將有助於研究COVID-19藥物。

與此同時,馬里蘭州的BioSolutions公司正在研究一種基於抗體的COVID-19藥物,該藥物依賴於馬的血漿和抗體。肉毒中毒和白喉的治療方法就來源於此種方法。

結束語:在這場蔓延全球的疫情中,無論人類還是動物都有著無法逃避的責任。我們不想說人類是“搬起石頭砸了自己的腳”,也不想讓哪一種動物無辜躺槍,只希望在全球的共同努力下,早日還人類世界一個繁花似錦!